Octubre 30, 2018

John Dalton: el padre de la teoría atómica

John Dalton: el padre de la teoría atómica

El 6 de septiembre de 1766 nació John Dalton, naturalista, químico, matemático y meteorólogo británico, que desarrolló la teoría atómica en la que se basa la ciencia física moderna (m. 1844).

Fue educado en una escuela de su ciudad natal, en donde comenzó a enseñar a la edad de 12 años. En 1781 se trasladó a Kendal, donde dirigió una escuela con su primo y su hermano mayor. Se fue a Manchester en 1793 y allí pasó el resto de su vida como profesor.

En 1787 Dalton comenzó una serie de estudios meteorológicos que continuó durante 57 años, acumulando unas 200.000 observaciones y medidas sobre el clima en el área de Manchester. Entre sus contribuciones más importantes a la ciencia están la teoría que explica que la materia está compuesta por átomos de diferentes masas que se combinan en proporciones sencillas para formar compuestos (teoría que es la piedra angular de la ciencia física moderna); y su trabajo ‘Hechos extraordinarios relacionados con la visión de los colores’, en el que sostiene que las deficiencias en la percepción del color se deben a anomalías del humor vítreo.

Era la primera vez en la que no solo se describía el hecho de la falta de percepción del color en algunas personas, sino que también se daba una explicación causal al fenómeno. Aunque su teoría fue desacreditada estando él mismo en vida, la investigación profunda y metódica que realizó sobre su propio problema visual causó una impresión tal que su nombre se convirtió en el término común para designar la ceguera al color, el daltonismo. Dalton fue elegido miembro de la Real Sociedad de Londres en 1822 y cuatro años más tarde se le concedió la medalla de oro de esta sociedad.

En 1830 se convirtió en uno de los ocho socios extranjeros de la Academia de Ciencias Francesa.

Son especialmente relevantes su modelo atómico y su tabla de pesos relativos de los elementos, que contribuyeron a sentar las bases de la química moderna.

En su teoría, Dalton detalló las leyes cuantitativas de la química que contienen a la Ley de Conservación de la Masa, la Ley de Proporciones Definidas y la Ley de Proporciones Múltiples. Sus características se pueden resumir en algunos puntos principales:

1.- La materia esta formada por partículas muy pequeñas e indivisibles denominadas átomos.

2.- Cada átomo de un elemento químico dado es idéntico en su masa y demás propiedades a los demás.

3.- Los átomos de elementos químicos distintos son diferentes, en principalmente sus masas.

4.- Los átomos son indestructibles y son capaces de conservar su identidad en los cambios químicos.

5.- Un compuesto está formado por átomos de diferentes elementos que se combinan entre sí, en una relación de números enteros sencilla, formando las moléculas.

A mediados del siglo XIX, varios años después de que Dalton formulara su teoría, se fueron introduciendo modificaciones al modelo atómico inicial.

Foto: John Dalton – Shutterstock

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