¿Quién fue Nellallitea ‘Nella’ Larsen?

¿Quién fue Nellallitea ‘Nella’ Larsen?

Nellallitea ‘ Nella ‘ Larsen (13 de abril de 1891 – 30 de marzo de 1964) fue una novelista mestiza del Renacimiento de Harlem que escribió dos novelas y algunos relatos. Aunque su actividad literaria es escasa, su obra es de una calidad extraordinaria, lo que le ganó el reconocimiento de sus contemporáneos y de los críticos actuales.

Larsen utilizó varios pseudónimos a lo largo de su vida; nació en Chicago, el 13 de abril de 1891 como Nellie Walker, hija de una emigrante danesa y un hombre de color procedente del Caribe británico que pronto desapareció de la vida de ambas. Después de esto, Nellie tomó el apellido de su padrastro, el escandinavo Peter Larsen.

En 1914, Larsen comenzó a acudir a la escuela de enfermería para afroamericanos del hospital de Lincoln en Nueva York’. Tras graduarse en 1915, marchó al sur a trabajar en Tuskegee, Alabama donde la hicieron enfermera jefe del hospital y de la escuela de entrenamiento.

Las condiciones de trabajo para las enfermeras eran muy deficientes, tenían que llevar a cabo la limpieza del hospital y de la ropa de cama, y Larsen abandonó 1916, año en que volvió a Nueva York para trabajar otra vez como enfermera. Sin embargo, después de la epidemia de gripe española, dejó el oficio para hacerse bibliotecaria. En 1919, se casó con Elmer Samuel Imes, un prominente físico, el segundo afroamericano en obtener un doctorado en física. Se trasladaron a Harlem, donde Larsen comenzó a trabajar en la biblioteca pública de Nueva York en Harlem (NYPL). Ese mismo año comenzó a escribir, publicando sus primeras obras en 1920.

La pareja Imes tuvo dificultades a finales de la década de 1920 y se divorció en 1933.

En 1921 Larsen trabajó noches y fines de semana como voluntario con la bibliotecaria Ernestine Rose, para ayudar a prepararse para la primera exposición de «arte negro» en la Biblioteca Pública de Nueva York (NYPL). Animado por Rose, se convirtió en la primera mujer negra en graduarse de la NYPL Library School, que fue dirigida por la Universidad de Columbia y abrió el camino para la integración.

Larsen pasó su examen de certificación en 1923 y pasó su primer año trabajando en la sección de Seward Park en el Lower East Side, que era predominantemente judío.

En octubre de 1925, Larsen tomó un año sabático de su trabajo por razones de salud y comenzó a escribir su primera novela. En 1926, después de hacer amistades con figuras importantes del Despertar Negro (conocido como el Renacimiento de Harlem), Larsen renunció a su trabajo como bibliotecaria. Ella se hizo una escritora activa en la comunidad interracial literaria y de las artes de Harlem.

En 1929, publicó Passing su segunda novela, que también tuvo un éxito crítico. Se trató de cuestiones relacionadas con dos mujeres afro-americanas de raza mixta que eran compañeras de la infancia y habían tomado diferentes caminos de identificación racial y matrimonio. Una se casó con un médico negro y la otra se casó con un hombre blanco, sin revelar su ascendencia africana. El libro exploró sus experiencias de reunirse de nuevo como adultos.

En 1930, Larsen publicó «Sanctuary», un cuento por el que fue acusada de plagio. «Santuario» se parecía al cuento corto de la escritora británica Sheila Kaye-Smith, «Mrs. Adis», publicado por primera vez en el Reino Unido en 1919. Kaye-Smith escribió sobre temas rurales y fue muy popular en los Estados Unidos. Algunos críticos pensaron que la trama básica de «Santuario», y algunas de las descripciones y el diálogo, eran virtualmente idénticas a la obra de Kaye-Smith.

No se demostraron cargos de plagio. Larsen recibió una beca Guggenheim después de la controversia. Lo utilizó para viajar a Europa durante varios años, pasando un tiempo en Mallorca y París, donde trabajó en una novela sobre un triángulo amoroso en el que todos los protagonistas eran blancos. Nunca publicó el libro ni ninguna otra obra.

Larsen regresó a Nueva York en 1933, cuando su divorcio había terminado. Vivió de pensión alimenticia hasta la muerte de su ex marido en 1942. Luchando con la depresión, Larsen dejó de escribir. Después de la muerte de su ex marido, Larsen regresó a la enfermería y se convirtió en un administrador. Ella desapareció de los círculos literarios. Vivía en el Lower East Side y no se aventuraba a Harlem.

Larsen murió en su apartamento de Brooklyn en 1964, a la edad de 72 años.

Foto: Wikimedia


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