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¿Se pueden formar nuevas neuronas?

Las neuronas son los bloques de construcción básicos del sistema nervioso, que permiten la percepción de estímulos sensoriales, el aprendizaje, la memoria, y el control de músculos y glándulas. En cuanto a su presencia en la adultez, se fomenta la curiosidad de saber si se pueden formar nuevas de ellas. Por lo tanto, en este episodio 30 de ʻMinutos Médicos’ se dirán todos los detalles (y de una forma sencilla).

En la edad adulta, las neuronas no mantienen una división celular, la cual permite la producción de nuevas células del cuerpo. A diferencia de las neuronas, existen las denominadas células gliales o de sostén, que ayudan a las funciones de las neuronas y sí mantienen la división celular en la edad adulta.

A pesar de lo antes dicho, en los cerebros adultos existen células madre que se reducen y restringen a regiones específicas; el concepto de «célula madre» tiene que ver con el potencial de formar células. De tal modo, la neurogénesis es la formación de nuevas neuronas a partir de células madre neurales y ocurre en dos sitios en el cerebro de mamífero después del nacimiento:

1. En la zona subventricular: las neuronas recién nacidas migran desde la zona subventricular hacia los bulbos olfatorios, los cuales tienen la función de recibir información acerca de los olores de la nariz y la envían al cerebro.

2. En la zona subgranular dentro del hipocampo: la neurogénesis en esta zona da por resultado neuronas recién formadas que pueden funcionar dentro del hipocampo. La neurogénesis en la zona subgranular es estimulada en ratones por ejercicio físico y por un ambiente enriquecido, cambios que en otros estudios se ha demostrado que mejoran la memoria.

En contraste, el estrés crónico reduce la neurogénesis en la zona subgranular y el envejecimiento reduce la neurogénesis en las zonas tanto subgranular como subventricular.

Dicho todo esto, enfoquémonos un poco en la neurogénesis hipocampal adulta. Esta es atrayente porque involucra al hipocampo, el cual está relacionado con el aprendizaje y la memoria.

Los primeros reportes de este tipo de neurogénesis se mostraron a mediados de los años 60 y fueron descreídos por la comunidad científica del momento. No obstante, se fueron confirmando con el pasar del tiempo y, en la actualidad, se pueden conseguir estudios que abordan la aparición de la neurogénesis hipocampal adulta humana; la mayoría de estos estudios utilizaron muestras de hipocampo humano post mortem (es decir, después de la muerte) e inmunohistoquímica.

Un último detalle: como se ha informado sistemáticamente en estudios con animales, la neurogénesis hipocampal adulta parece estar alterada en pacientes con epilepsia, accidente cerebrovascular, depresión mayor, esquizofrenia, adicción al etanol o la heroína, cáncer y afecciones neurodegenerativas como la enfermedad de Alzheimer.

En conclusión: sí, se pueden formar nuevas neuronas, solo que se ubican en regiones muy específicas.

Con información de:

  • Fisiología Médica Ganong 24ª Edición.
  • Fisiología Médica Stuart Ira Fox 13ª Edición.

Imagen de portada: Shutterstock

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