Jane Goodall y su importancia en el estudio de los primates

Jane Goodall y su importancia en el estudio de los primates

Jane Goodall es reconocida por ser una de las mujeres más importantes en la ciencia. Después de haber estudiado por más de 50 años a los chimpancés, hoy en día se dedica a viajar por el mundo, promoviendo el bienestar de los animales y las causas ambientales. ¡Acá te contamos su interesante historia!

Jane Goodall, nacida como Valerie Jane Morris Goodall, nació en Londres en 1934, en el seno de una familia de clase media. Su padre era negociante y su madre escritora. Un día le regalaron un chimpancé de juguete y, a partir de ese momento, se enamoró de los animales. Goodall es considerada una de las primatólogas (experta en primates) más importantes y prolíficas de todos los tiempos, siendo mayormente conocida por su estudio a los chimpancés por más de 50 años.

Si bien sus estudios y descubrimientos han contribuido a la comunidad científica, es también reconocida por ser defensora de la preservación y bienestar de los animales. Creó el Instituto Jane Goodall (IJG) que se dedica a realizar programas de desarrollo en África en materia de conservación. Asimismo, su programa Raíces y Brotes (iniciado en 1991) imparte conocimientos científicos y ecológicos a comunidades jóvenes.

Vida temprana e interés por África

Su amor por los animales la hizo acercarse al continente africano en 1957, cuando decidió visitar a un amigo propietario de una granja en Kenia. Al poco tiempo de conseguir trabajo se contactó con el paleontólogo keniano Louis Leakey, quien la contrató posteriormente como su secretaria. Leakey y su esposa, impresionados por su entusiasmo, acordaron enviar a Goodall a la garganta de Olduvai en Tanzania, siendo este su primer encuentro con ese país. A dicho yacimiento arqueológico se conoce como “la cuna del mundo”.

La garganta de Olduvai, al norte de Tanzania, es muy importante para la investigación en el campo de la evolución humana.

Goodall montó un campamento cerca de un grupo de chimpancés en la garganta de Olduvai. Según narra en sus propios libros, los animales se acercaban a su lugar para tomar frutos alrededor y ella notó que no se pondrían peligrosos si no se sentían amenazados. Durante este período introdujo un hallazgo científico que ha sido criticado por otros expertos, tanto en su momento como ahora: empezó a llamar a los primates por nombres propios, en vez de hacer uso de números (como era la costumbre), bautizando a los primeros con los que tuvo contacto como Flo (hembra) y Goliat (macho).

Tanzania es el país en donde Goodall estaría la mayor parte de su vida. En la fotografía se capta a un grupo de tanzanos del pueblo hadza – Imagen: Wikimedia.-

En 1958 se devuelve a Londres a estudiar y recaudar fondos para sus investigaciones; mientras que en 1965 se gradúa en la carrera de Etología en la Universidad de Cambridge.

Parque Gombe Stream

Goodall empezó a estudiar a fondo a los primates en el Parque Gombe Stream en 1960 conocido por albergar a una gran variedad de estos animales. Una vez que había empezado a llamar por nombres a los chimpancés, la etóloga empezó a reconocer que el comportamiento de estos se asimilaba al del ser humano en cuanto a la personalidad, ya que cada animal tenía características particulares. También observó que se hacían cariños, cosquillas y distintas acciones consideradas humanas, propias de las relaciones.

Chimpancés en el Parque Gombe Stream – Imagen: Wikimedia.-

Los descubrimientos más ilustres durante este tiempo fueron dos: el primero relacionado con la creación y utilización de herramientas que, hasta el momento, se creía que era una actividad de índole humana. Sin embargo, los homínidos también fabricaban utensilios como, por ejemplo, piedras para romper frutos u hojas para limpiar y beber el agua.

La segunda cuestión fue desmontar el hecho de que los chimpancés eran vegetarianos, cosa que Goodall desmintió al notar que comían termitas. También confirmó que comían mamíferos de tamaño mediano, utilizando las extremidades para cortar y desmembrar la presa.

Las termitas o isópteros son insectos familiarizados con las cucarachas. Goodall observó que los chimpancés juntaban hojas con termitas para comer – Imagen: Wikimedia.-

Vio que las crías chimpancés imitaban los comportamientos de sus superiores, tal como lo hacen los seres humanos. Goodall destacó que así como estos animales se demostraban cariño y respaldo, también podían llegar a ser violentos y destructivos. Las hembras mayores mataban (y a veces hasta se comían) a las más pequeñas, por una cuestión de dominación y superioridad. Ella comparó esta dualidad de bondad-maldad con la del ser humano.

Instituto Jane Goodall y activismo

Goodall en Hungría (2009) – Imagen: Wikimedia.-

El Instituto Jane Goodall (IJG) fue creado en 1977, con la finalidad de compartir las investigaciones realizadas en el Parque Gombe Stream para el bienestar de los animales. Es también creadora de varios programas de preservación y desarrollo que apoyan a las comunidades africanas.

Fue presidenta de Advocates for Animals (con sede en Escocia) y participa en muchas otras organizaciones que protegen los derechos de los animales. Es vegetariana. Se ha manifestado a favor del Partido Verde de Inglaterra y Gales, en contra del uso de chimpancés en trabajos de laboratorio y en contra de la caza de zorro. Es embajadora de Disneynature y madrina de la organización sin fines de lucro Population Matters.

Logo de Disneynature – Imagen: Wikimedia.-

Su programa más famoso es Raíces y Brotes, que tiene grupos en más de cien países. El instituto tiene oficinas alrededor del mundo. Pertenece también al Proyecto de los Derechos Humanos, desde 1996.

Reconocimientos y crítica

Ha recibido múltiples medallas, condecoraciones y premios por su labor ambiental y humanitaria. Una de sus distinciones más importantes es la que le otorgó el Imperio británico en 2004, nombrándola «Dama Comandante» en el Palacio de Buckingham. En el año 2002 fue nombrada Mensajera de Paz de las Naciones Unidas.

Posee más de 20 distinciones, siendo la más reciente doctora honoris causa por la Universidad Complutense de Madrid (UCM) en España, en 2018.

Su crítica está relacionada con los estudios que realizó en Gombe Stream, en especial en la decisión de nombrar a los chimpancés con nombres propios. Los detractores apelan a que ese hecho viene dado por un antropomorfismo (dar cualidades humanas a los animales), que derivó en una conexión emocional entre la investigadora y los animales, poniendo en tela de juicio la objetividad de sus estudios y conclusiones.

Jane Goodall en la cultura popular y legado

Goodall fue inspiración para un personaje de Los Simpson, así como también ha sido nombrada en algunas producciones musicales, parodias y publicidades. Es reconocida por ser una de las mujeres más importantes en la ciencia y gran defensora del medio ambiente.

Con información de: Wikipedia / Mujeres con ciencia / Youtube / Foto: Shutterstock

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